Cette membrane en bois poreux peut filtrer l'eau de mer avec une simplicité extraordinaire

Filtrer le sel d’eau de mer peut nécessiter beaucoup d’énergie ou une ingénierie spécialisée, mais une fine membrane en bois poreux peut y remédier.

Dans la distillation à membrane, l'eau salée est pompée à travers un film, généralement constitué d'un type de polymère avec des pores très étroits qui filtrent le sel et ne laissent passer que les molécules d'eau. Jason Ren et ses collègues de l’Université de Princeton, dans le New Jersey, ont mis au point un nouveau type de membrane faite de bois naturel au lieu de plastique.

Membrane de tilleul

Les tilleuls sont un genre d'arbres de la famille des Malvaceae (auparavant classés dans leur propre famille, les Tiliaceae), originaires des régions tempérées de l'hémisphère nord. Il comprend une trentaine d'espèces réparties en Asie, en Europe et dans l'est de l'Amérique du Nord. La membrane développée pour filtrer l'eau de mer Il est fait d'un mince morceau de tilleul d'Amérique, qui subit un traitement chimique pour éliminer les fibres supplémentaires dans le bois et rendre sa surface glissante pour les molécules d’eau.

Un côté de la membrane est chauffé de sorte que, lorsque de l'eau s'écoule de ce côté, il se vaporise. Ensuite, la vapeur d’eau traverse les pores de la membrane jusqu’à son côté plus froid et laisse le sel derrière elle, se condensant comme de l’eau douce. Cela nécessite beaucoup moins d'énergie que de simplement faire bouillir toute l'eau salée, car il n'est pas nécessaire de maintenir une température élevée pendant plusieurs couches d'eau à la fois.

Cette méthode permet de filtrer environ 20 kilogrammes d’eau par mètre carré de membrane et par heure, ce qui n’est pas aussi rapide que les membranes polymères. Les chercheurs pensent que c'est peut-être parce qu'ils n'avaient pas l'équipement nécessaire pour rendre leur membrane aussi mince: elle a une épaisseur de 500 micromètres, tandis que les membranes en polymère ont généralement une épaisseur plus proche de 130 micromètres.

Rendre le diluant des membranes en bois ne devrait pas être trop difficile avec le bon équipement, selon Ren: "La partie fonctionnelle de la membrane a une épaisseur de quelques micromètres. Le reste est juste une structure de support qui rend plus difficile la pause. "