C'est l'étoile à neutrons la plus massive qui vient d'être découverte: elle a 333 000 fois la masse de la Terre.

Détecté à environ 4 600 années-lumière de la Terre grâce aux observations du télescope Green Bank, le Centre de physique des frontières de NANOGrav a décrit dans une étude récente publiée dans Nature: l'étoile à neutrons la plus massive connue.

Appel J0740 + 6620, il s’agit d’un pulsar à rotation rapide qui contient 2,17 fois la masse du soleil (soit 333 000 fois la masse de la Terre) dans une sphère de 20 à 30 kilomètres seulement.

Trou noir

Les étoiles à neutrons sont les restes comprimés d'étoiles massives devenues supernova.

Au-delà de la sensation d'avoir atteint un record, J0740 + 6620 montre à quel point il peut devenir un objet isolé sans devenir un trou noir. Quel est le tournant lorsque la gravité surmonte la matière et forme un trou noir?

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Pour assimiler à quel point cette étoile est massive, un fragment d'étoile à neutrons de la taille d'un morceau de sucre (environ un centimètre cube) il contient la même quantité de masse que toute la population humaine. Et la dilatation temporelle gravitationnelle fait que le temps à la surface d'une étoile à neutrons est 30% plus lent que sur Terre.

La masse de pulsar a été mesurée grâce à un phénomène connu sous le nom d’effet Shapiro. En peu de mots, la gravité d'une étoile de compagnie naine blanche déforme l'espace environnant, selon la théorie de la relativité générale d'Einstein. Cela fait que les impulsions du pulsar voyagent un peu plus alors qu'elles traversent un espace-temps déformé autour du nain blanc. Ce délai leur indique la masse de la naine blanche, ce qui fournit à son tour une mesure de la masse de l'étoile à neutrons.